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John Wilson Self-Portrait

Artist
John Woodrow Wilson, 1922 - 22 Feb 2015
Sitter
John Woodrow Wilson, 1922 - 22 Feb 2015
Date
1944
Type
Drawing
Medium
Lithographic crayon on paper
Dimensions
Sheet: 41.6 x 31.2cm (16 3/8 x 12 5/16")
Mat: 62.2 x 47.6cm (24 1/2 x 18 3/4")
Credit Line
National Portrait Gallery, Smithsonian Institution; the Ruth Bowman and Harry Kahn Twentieth-Century American Self-Portrait Collection
Restrictions & Rights
© John Wilson/Licensed by VAGA, New York, NY
Object number
S/NPG.2002.366
Culture
John Woodrow Wilson: American\African American
Exhibition Label
“This business of looking at people I latched onto when I was very young,” John Wilson once noted. Wilson’s 1944 self-portrait, drawn in lithographic crayon, reveals the twenty-two-year-old’s assured draftsmanship and experience in modeling faces. He was initially taught to draw at the local boys’ club, and although the chances of a poor young black artist succeeding seemed slim at the time, he enrolled in the school of Boston’s Museum of Fine Arts in 1939. He ultimately graduated with highest honors and received a prestigious travel grant that enabled him to study modernism in Paris with Fernand Léger and learn about non-Western art forms. In his portraiture, Wilson probed beyond momentary expressions and personality quirks to hint at an interior essence. Admiring the Buddhas in the Boston Museum that “are quiet, still, but...have a spiritual force, an inner energy,” he sought to express such universal human qualities in his own work.
“A esto de mirar a la gente me aficioné desde muy joven”, comentó John Wilson en una ocasión. Su autorretrato de 1944 a crayón litográfico revela su seguridad como dibujante y su experiencia en el modelado de rostros con apenas veintidós años. Aprendió a dibujar en un centro de la organización Boys Clubs, y aunque en aquella época las oportunidades de éxito para un joven artista negro eran muy limitadas, se matriculó en la escuela del Museo de Bellas Artes de Boston en 1939. Wilson se graduó con los más altos honores y obtuvo una prestigiosa beca que le permitió estudiar arte moderno en París con Fernand Léger y conocer manifestaciones artísticas no occidentales. En sus retratos, Wilson ahondaba más allá de las expresiones momentáneas o las idiosincrasias de sus modelos para lograr sugerir una esencia interior. Admiraba los Budas del Museo de Boston porque “están callados, quietos, pero [...] poseen una fuerza espiritual, una energía interna”, y buscaba expresar estas cualidades humanas universales en su propia obra.
Data Source
National Portrait Gallery
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National Portrait Gallery Collection